Emprendedor de Kingwood crea nueva salsa Olokoi vegana a base de soya

Julie Funderburk vivió en dos mundos diferentes mientras crecía. La herencia micronesia de su madre palauana, que se casó con su padre militar estadounidense mientras él estaba estacionado en Palau, le permitió familiarizarse con ambas culturas.

Ahora está aprovechando una de las tradiciones favoritas de la familia: la salsa en la mesa de la cocina.

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Funderburk se graduó de Kingwood High School en 1998 y fue a Austin a la universidad.

«Estaba lista para explorar un poco más, así que le dije a mi mamá que me mudaría a California», dijo. «Básicamente me dijo: ‘Si eres adulto y no has terminado la universidad, entonces puedes cuidarte económicamente'».

Ella lo tomó como un desafío y se fue a California.

Funderburk se mudó al área de Costa Mesa a los 20 años. Trabajó como redactora técnica para diferentes empresas, pero la vida empresarial no le satisfacía.

Mientras buscaba una carrera más satisfactoria, recordó la mesa de la cocina de su madre.

«Siempre fue muy especial para mí y mis hermanos, siempre trayendo paz y consuelo», dijo.

En el centro de ese tiempo juntos había una salsa.

«Mi mamá es de la isla de Palau. Ella siempre nos preparaba esta salsa para mojar, y literalmente mojábamos todo en ella: bistec, pollo, vegetales y pescado”, dijo. Era una tradición que su madre aprendió mientras vivía en los Estados Federados de Micronesia.

Funderburk se dio cuenta de que quería que la salsa fuera una parte importante de su vida y tuvo la idea de embotellarla y venderla. Su siguiente llamada fue a sus padres quienes le dieron su bendición.

Llamó a su empresa 680 Foods por el código de llamada internacional de Palau.

Pasó la mayor parte de 2018 en investigación y desarrollo, creando un logotipo, prototipos y, finalmente, el primer lanzamiento para su nueva salsa Olokoi. La palabra Olokoi proviene de Palau pero se escribe de manera diferente, dijo Funderburk. Es una expresión de sorpresa que tiene diferentes connotaciones según el contexto.

Para marzo de 2019, tuvo su primer lote de prueba del producto. La salsa marrón y cítrica tiene una base de soya. Funderburk dijo que es vegano y no contiene azúcar ni glutamato monosódico.

«Es realmente limpio pero tiene un gran sabor y se vierte como un líquido delgado o una salsa de soya», dijo.

Se enteró de una oportunidad para que los empresarios presentaran su producto al mercado local en el sur de California. Si se selecciona, el producto se vendería en las tiendas.

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«Comencé a presentarle a una persona, luego a otra, luego a otra antes de que terminaran siendo seis personas», dijo.

Dos semanas después, descubrió que era la ganadora. En agosto estaba en los estantes de 400 tiendas Kroger.

Cuando llegó la pandemia, las ventas se desaceleraron porque no pudieron hacer demostraciones, dijo.

«De una forma u otra seguimos adelante. En dos semanas, haremos nuestra primera gran feria comercial en Chicago», dijo.

Funderburk ha regresado a Kingwood, donde vive desde diciembre.

Ahora, DPI Specialty Foods es su distribuidor y espera que Kroger en Houston recoja la salsa.

La salsa también se vende en las grandes tiendas Fred Meyer en Oregón, QFC en el estado de Washington, Acme en Ohio, en Amazon en línea y en www.olokoi.com.

Funderburk ahora está creando recuerdos de mesa para su propia familia y compartiéndolos con sus padres y muchos nuevos amigos en todo el país.

«Me he dado cuenta de que no puedo hacer esto sola y necesito permanecer humilde», dijo. Ha contratado a un director de operaciones y un director de ventas para que la ayuden a buscar más oportunidades.

«Nada puede crecer por sí mismo», dijo.

dtaylor@houstonchronicle.com

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