Elefantes domesticándose a sí mismos: un giro sorprendente en la evolución

un planeta verde
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¿Alguna vez te has preguntado si otros animales podrían pasar por un proceso de domesticación similar al de los perros, evolucionando de criaturas salvajes a convertirse en amables y cariñosos compañeros? Un equipo internacional de investigadores descubrió que los elefantes podrían haber hecho exactamente eso, pero en un giro sorprendente, ¡parecen haberse domesticado a sí mismos!

La domesticación es el proceso de cría selectiva de animales (o plantas) para hacerlos más aptos para vivir entre humanos. Esto a menudo implica seleccionar rasgos como un temperamento dócil y una apariencia menos amenazante. Este conjunto de características, conocido como «síndrome de domesticación», hace que los animales sean más compatibles con la sociedad humana.

En 2017, el antropólogo Brian Hare de la Universidad de Duke amplió el concepto de síndrome de domesticación y especuló que también podría aplicarse a los humanos. La hipótesis de la autodomesticación humana sugiere que nuestra evolución estuvo cada vez más guiada por una preferencia por parejas menos agresivas y más prosociales, lo que resultó en cambios en nuestros cerebros, cráneos y habilidades lingüísticas complejas.

Los elefantes africanos y asiáticos ahora se proponen como nuevos ejemplos de autodomesticación, ya que se han sometido a procesos de selección similares a los de los humanos y los bonobos. Los autores de este estudio encontraron similitudes entre estas especies, como cambios en la forma de la mandíbula y el cráneo, reducción de los dientes y una propensión a las interacciones pacíficas. Estos animales también exhiben aloparentalidad, donde las crías son guiadas y cuidadas por adultos que no son padres.

El equipo de investigación revisó cientos de genes que se cree que están involucrados en los cambios en los tejidos embrionarios responsables de la domesticación. Encontraron evidencia de que la evolución ha favorecido varias docenas de secuencias de este tipo en los elefantes. Sin embargo, no todos los rasgos asociados con la domesticación están presentes en los elefantes, ya que diferentes bloques de rasgos pueden fragmentarse y dejar de ser seleccionados.

Esta hipótesis de autodomesticación podría abrir la puerta al descubrimiento de otros animales en un continuo de domesticación, como delfines, varias especies de aves o roedores, que experimentan cambios evolutivos similares para favorecer la complejidad social sobre la agresión.

Entonces, ¿qué podemos aprender de los elefantes y su viaje de autodomesticación? Es un recordatorio de que priorizar la orientación pacífica, la expresión emocional compleja y el amor mutuo podría ser una opción abierta para muchos animales sociales. Mientras luchamos por un mundo sostenible, inspirémonos en estos gentiles gigantes y fomentemos una relación más compasiva y armoniosa con el medio ambiente y todos sus habitantes.

Esta investigación fue publicada en PNAS.

Los animales son mis personas favoritas de Tiny Rescue: Animal Collection

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