Bolas de masa hervida – Comida reconfortante global

Nombra un país, y sin duda tendrán su propia versión de albóndigas, y ciertamente más de una. Son alimentos tradicionales para millones, que se consumen durante las fiestas religiosas y festivas, se disfrutan con carnes, se bañan con salsa, se sirven como postres o simplemente solos como comida ligera. Se pueden sumergir, rellenar, hervir, freír o cocer al vapor.

Las albóndigas son un alimento antiguo. Los historiadores creen que los hombres de las cavernas en realidad prepararon alguna versión. (Quizás el dinosaurio molido se formó en una bola y se dejó caer en agua hirviendo, una vez que descubrieron cómo crear fuego). Las bolas de masa rellenas probablemente se desarrollaron siglos después, conocidas como iiaozi, probablemente hace unos 2.000 años. El crédito por su creación se le da a un hombre llamado Zhang Zhongjian, un renombrado doctor en medicina herbal durante la dinastía Han. Muchas personas pobres de su ciudad natal sufrieron las bajas temperaturas y las heladas les picaron las orejas. Hizo grandes tinajas de sopa de verduras hervida, añadió hierbas, luego echó albóndigas y alimentó con el brebaje a la población. (Seguramente este fue el precursor de la sopa de pollo para los resfriados y la gripe). Las albóndigas estaban hechas de finas láminas de trigo y verduras picadas. La sopa de hierbas fue abundante, relajante y ayudó a descongelar a los lugareños. En realidad, se parecían a la misma forma y tamaño que se ven hoy en día en los restaurantes chinos.

Aunque se habían consumido durante siglos en China, durante el siglo XIII los comerciantes turcos conocieron manti bolas de masa hervida en Mongolia. Se parecían al chino tradicional, una masa fina rellena de carnes y verduras y luego al vapor, a menudo servida con ajo y yogur, repollo en escabeche o pepino. Los turcos los llevaron de regreso al Medio Oriente y desde allí se dirigieron a Europa Occidental, donde cada país creó su propia versión. Los italianos introdujeron por primera vez el concepto de albóndigas con sus ñoquis ligeros a base de patata en algún momento del siglo XV. Lamentablemente para el explorador Marco Polo, que vivió varios cientos de años antes, se perdió esta gloriosa especialidad italiana y tuvo que limitar su consumo de bolas de masa a los viajes a China. (Un largo camino por recorrer para la comida para llevar.) Finalmente se crearon tortellini y pasta de ravioles, similar al wonton chino.

India tiene muchas versiones de albóndigas, que varían según la región y según las fiestas tradicionales y las fiestas religiosas. África también presenta una multitud de tipos y métodos de cocción, de un país a otro. Las empanadas españolas son las favoritas en muchos países de América del Sur, incluidos México y el Caribe. Pueden ser fritos o al vapor, con rellenos dulces o salados. Los ingleses e irlandeses suelen ponerlos en guisos. En la República Checa y otros países eslavos, las albóndigas de pan son las más populares, que se hacen con una masa de levadura, se forman en una gran bola de masa que se asemeja a una pelota de fútbol y se hierven hasta que estén cocidas. Ligeros y deliciosos, se sirven con salsa o chucrut. Las albóndigas de frutas, un postre favorito o comida ligera, se preparan envolviendo la masa alrededor de una ciruela o albaricoque y hirviéndolas hasta que estén listas, luego se cubren con mantequilla derretida, canela y azúcar y se sirven calientes.

Para los colonos, las albóndigas de alguna forma eran una forma fácil de estirar sopas y guisos. Y hay alguna evidencia de que incluso los indios nativos americanos tenían alguna forma antes de los asentamientos coloniales, probablemente hechos con harina de maíz. Podían tomar casi cualquier carne o vegetal, picarlo, envolverlo en masa o un poco de pan viejo y echarlo en la olla hirviendo sobre el hogar. A medida que miles de inmigrantes étnicos llegaban a la ciudad de Nueva York, traían consigo sus propias recetas y versiones tradicionales, convirtiendo el crisol del país en eso: lleno de albóndigas. En el Medio Oeste y el Sur, donde abundaban las gallinas y la cena dominical era una tradición, el pollo y las albóndigas ocuparon un lugar central después de una mañana en la iglesia. Este plato popular todavía es aceptado y disfrutado por millones y es tan tradicional como el pastel de manzana, o hacer esas albóndigas de manzana. Es muy probable que el presidente entusiasta Thomas Jefferson disfrutara de las cenas dominicales de pollo y albóndigas en la Casa Blanca, así como en su casa, Monticello.

Muchos restaurantes y pueblos de todo el país celebran la Semana del Dumpling, y restaurantes enteros los incluyen en su nombre. (The Dumpling House es un restaurante popular en los suburbios de Chicago, donde reside una gran población de descendientes de eslovacos y alemanes).

Si hay un alimento común que une al mundo entero, son las albóndigas. Entonces, ¿los hombres de las cavernas comenzaron la tendencia? ¿O fueron los chinos? Tú decides. Los japoneses lo dijeron mejor: «Las bolas de masa son mejores que las flores».

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